L’esposizione al fumo degli incendi può aumentare il rischio di nascite premature. A sostenerlo è lo studio “Associations between wildfire smoke exposure during pregnancy and risk of preterm birth in California”, pubblicato su Environmental Research.

Secondo il team di ricercatori della Stanford University, “potrebbero esserci state fino a 7.000 nascite pretermine in più in California attribuibili all’esposizione al fumo di incendi boschivi tra il 2007 e il 2012. Queste nascite si sono verificate prima delle 37 settimane di gravidanza, quando lo sviluppo incompleto aumenta il rischio di varie complicanze dello sviluppo neurologico, gastrointestinale e respiratorio e persino di morte”.

“Il fumo degli incendi – evidenzia poi la Stanford University – contiene alti livelli del tipo di inquinamento particellare più piccolo e letale, noto come PM 2.5. Questi granelli di fuliggine tossica, o particolato, sono così fini che possono inserirsi in profondità nei polmoni e passare nel flusso sanguigno, proprio come le molecole di ossigeno di cui abbiamo bisogno per sopravvivere”.

Lo studio arriva proprio mentre i territori aridi del West Usa sono palcoscenico di enormi incendi che stanno distruggendo ettari ed ettari di territorio.

Nel 2020, gli incendi hanno incenerito più di 4 milioni di ettari in California, causando uno dei peggiori inquinamenti atmosferici giornalieri mai registrati nel Golden State.

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La stagione degli incendi del 2020 ha costretto più della metà della popolazione californiana a respirare un mese di livelli di fumo da incendio considerato da malsano a pericoloso.

“Quest’anno potrebbe andare peggio – avverte uno degli autori del nuovo studio, l’economista ambientale di Stanford, Marshall Burkeeppure molto resta sconosciuto sugli impatti sulla salute di queste colonne di fumo nocive, che contribuiscono a una parte crescente dell’inquinamento da particelle fini a livello nazionale e hanno una composizione chimica diversa da altre fonti ambientali di PM 2,5, come l’agricoltura, le emissioni degli scarichi delle auto e l’industria”.

Per gli autori dello studio una possibile spiegazione per il legame tra l’esposizione al fumo degli incendi e le nascite pretermine è che l’inquinamento può innescare una risposta infiammatoria, che quindi mette in moto il parto.

L’aumento del rischio è relativamente piccolo nel contesto di tutti i fattori che contribuiscono alla nascita di un bambino sano e a termine.

“Tuttavia – fa notare un altro autore dello studio, Gary Shaw, pediatria e co-primario del March of Dimes Prematurity Research Center di Stanford – in un contesto in cui sappiamo così poco sul motivo per cui alcune donne partoriscono troppo presto, prematuramente, e perché altre no, trovare indizi come questo qui ci aiuta a iniziare a mettere insieme il puzzle più grande”.

Il fumo degli incendi boschivi – mostrano i dati dello studio – potrebbe aver contribuito a oltre il 6% delle nascite pretermine in California nell’anno con il fumo peggiore del periodo di studio.

Nel 2008 infatti, una forte tempesta di fulmini, forti venti, alte temperature e un territorio arido si sono combinati per un mortale e distruttiva stagione degli incendi, che però è stata superata dai mega-incendi record del 2020 e dagli incendi del 2021 come Dixie nel nord della California.

Per Sam Heft-Neal del Center on Food Security and the Environment della Stanford, principale autore dello studio, “in futuro, prevediamo di vedere un’esposizione più frequente e intensa al fumo degli incendi boschivi in ​​tutto il West causa di una confluenza di fattori, tra cui il cambiamento climatico, un secolo di soppressione degli incendi e la costruzione di più case lungo i margini delle foreste, boscaglie e praterie a rischio incendio. Di conseguenza, è probabile che il carico sanitario derivante dall’esposizione al fumo, comprese le nascite pretermine, aumenti”.

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Grazie allo studio, vengono fornite nuove prove del valore dell’investimento negli incendi prescritti, dell’assottigliamento meccanico o di altri interventi per ridurre il rischio di incendi estremi.

“Dato che le nascite premature costano al sistema sanitario statunitense circa 25 miliardi di dollari all’anno, anche una modesta riduzione del rischio di nascita pretermine potrebbe produrre enormi benefici per la società – fa notare Burke la nostra ricerca evidenzia che ridurre il rischio di incendi boschivi e l’inquinamento atmosferico che lo accompagna è un modo per ottenere questi benefici per la società”.

I ricercatori, per identificare i giorni fumosi per ciascuno dei territori corrispondenti a ciascuno dei 2.610 codici postali, hanno analizzato i dati satellitari sui pennacchi di fumo della National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA).

I dati sono stati poi abbinati alle stime dell’inquinamento da PM 2,5 a livello del suolo, che sono state sviluppate utilizzando un algoritmo di apprendimento automatico che incorpora dati provenienti da sensori di qualità dell’aria, osservazioni satellitari e modelli informatici di come le sostanze chimiche si spostano attraverso l’atmosfera terrestre.

Successivamente sono stati estratti ulteriori dati dai registri delle nascite della California, esclusi gemelli, terzine e multipli superiori, che di solito nascono in anticipo.

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Il team di ricercatori, prendendo in considerazione anche altri fattori noti per influenzare il rischio di parto pretermine, come la temperatura, l’esposizione all’inquinamento di base e l’età, il reddito, l’origine etnica della madre, ha esaminato come i modelli di nascita pretermine all’interno di ciascun territorio  cambiassero quando il numero e l’intensità dei giorni fumosi sono aumentati al di sopra del normale per un determinato sito.

L’analisi dei ricercatori ha permesso di evidenziare che “ogni giorno in più di esposizione al fumo durante la gravidanza aumentava il rischio di parto pretermine, indipendentemente dall’etnia o reddito. E un’intera settimana di esposizione si è tradotta in un rischio maggiore del 3,4% per una madre esposta al fumo degli incendi. L’esposizione al fumo intenso durante il secondo trimestre – tra la 14 e la 26 settimana di gravidanza – ha avuto l’impatto più forte, soprattutto quando il fumo ha contribuito con più di 5 microgrammi aggiuntivi per metro cubo alle concentrazioni giornaliere di PM 2,5”.

“Se si può evitare l’esposizione al fumo rimanendo in casa o indossando una mascherina appropriata mentre si è all’aperto – spiega Gary Shawsarebbe una buona pratica sanitaria per tutti”.

“Il nostro lavoro – conclude Burke – insieme a una serie di altri documenti recenti, mostra chiaramente che non esiste un livello sicuro di esposizione al particolato. Qualsiasi esposizione superiore allo zero può peggiorare gli impatti sulla salute. Mentre come società sarà estremamente difficile eliminare completamente tutti gli inquinanti dall’aria, la nostra ricerca suggerisce che ulteriori riduzioni degli inquinanti chiave al di sotto degli attuali livelli “accettabili” potrebbero essere enormemente vantaggiosi per la salute pubblica”.

Lo studio, che si basa su un legame stabilito tra l’inquinamento da particelle e gli esiti negativi della nascita, tra cui parto pretermine, basso peso alla nascita e decessi infantili, è tra i primi a isolare l’effetto del fumo degli incendi boschivi sulle nascite precoci e a sottolineare l’importanza dei tempi di esposizione.

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