In Islanda presto sarà vietata la caccia alle balene, così il paese si sta progressivamente adattando per sfruttare l’appeal turistico dei cetacei.

A bordo di una piccola barca per l’osservazione delle balene che si fa strada attraverso le acque agitate della baia di Faxaflói, al largo della costa sud-occidentale dell’Islanda, una guida invita i turisti a non mangiare carne di balena. “Abbiamo una campagna qui contro la caccia alle balene”, dice Estelle, che ha segnalato balene e delfini dalla barca. “È meglio incontrarle di persona che mangiarle”.

L’Islanda, uno dei pochi paesi al mondo a cacciare le balene a fini commerciali, ha annunciato a febbraio il suo piano per porre fine alla pratica a partire dal 2024, anche se non l’ha ancora ufficialmente bandita.

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Il calo della domanda di carne di balena, soprattutto da quando il Giappone ha ripreso la caccia commerciale alle balene nel 2019, ha influenzato la decisione. “Ci sono poche prove che ci sia un vantaggio economico in questa attività”, ha scritto Svandís Svavarsdóttir, ministro della pesca del paese, sul quotidiano nazionale. Ma gli esperti attribuiscono anche credito a una campagna di 15 anni condotta in gran parte da islandesi e società locali di osservazione delle balene.

 


La caccia alle balene è stata praticata in Islanda dall’inizio del 1600, ma è stato solo nel 19° secolo che i piroscafi e gli arpioni esplosivi hanno permesso alle compagnie statunitensi ed europee di cacciare gli animali su larga scala commerciale.

L’Islanda ha interrotto la caccia commerciale alle balene nel 1985 e quella scientifica quattro anni dopo nell’ambito della moratoria internazionale sulla caccia commerciale. Ma la caccia commerciale è ripresa nel 2006. Le attuali quote annuali consentono di uccidere 209 balenottere comuni in Islanda, da inviare in Giappone, insieme a 217 balenottere minori, che vengono mangiate a livello nazionale.

Da quando la pratica è stata riavviata, un’associazione di società locali di osservazione delle balene, guidata dal Fondo internazionale senza scopo di lucro per il benessere degli animali (IFAW) e IceWhale, ha combattuto per porvi fine. La loro campagna mirava a invertire la tendenza sulla caccia alle balene in Islanda usando lo slogan “incontraci, non mangiarci”.

 


Contrariamente a quanto credono molti visitatori, la balena non è considerata una prelibatezza tra gli islandesi, afferma Arni Finnsson, presidente dell’Islanda Nature Conservation Association, che ha lavorato alla campagna. Solo il 2% degli islandesi afferma di mangiarla regolarmente, secondo l’IFAW.

Invece, i più grandi mangiatori di balenottera minore sono stati i circa 2 milioni di visitatori annuali del paese, molti dei quali credono che sia una specialità islandese. “Avevamo turisti che vedevano le balene e poi chiedevano dove potevano andare a mangiarle”, dice Megan Whittaker, capo naturalista di Elding, un’organizzazione di osservazione delle balene.

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Un piano è stato escogitato da IFAW e IceWhale per porre fine alla pratica. Nel 2009, IWAF ha lanciato una delle petizioni di maggior successo del paese, che ora conta quasi 175.000 firmatari, chiedendo alle persone di firmare una dichiarazione che non avrebbero mangiato carne di balena.

Dal 2011, la campagna ha inviato volontari nei ristoranti, chiedendo loro di smettere di servire l’animale, e più di 60 ristoranti sono ora etichettati come “amici delle balene”. La campagna ha ridotto di tre quarti il ​​consumo di carne di balena da parte dei turisti in Islanda, secondo l’IFAW, che afferma di condurre regolari sondaggi turistici.

 


“Incontraci, non mangiarci” ha avuto una grande influenza sull’approccio del governo alla caccia alle balene, afferma Belén García Ovide, fondatrice di Ocean Missions, un’organizzazione no-profit islandese non coinvolta nella campagna. “[I politici] si sono resi conto che una balena viva porta più benefici economici di una balena morta”, dice.

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L’osservazione delle balene è diventata un’attività in forte espansione. Un turista su cinque in Islanda fa un viaggio di osservazione delle balene, generando circa 10 milioni di euro all’anno, secondo l’Animal Fund.

Le compagnie turistiche hanno svolto un ruolo importante nella campagna per porre fine alla caccia alle balene. “Tutte noi società di osservazione delle balene siamo state come propaganda”, afferma Gísli Ólafsson, proprietario di Lakitours, che opera nei fiordi occidentali dell’Islanda. Le sue guide turistiche parlano da decenni della caccia alle balene in ogni viaggio, dice.

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Le compagnie si sono anche battute per espellere i cacciatori di balene dalla baia di Faxaflói, che era una delle principali aree di caccia. “Abbiamo sempre visto le baleniere”, dice Whittaker.Abbiamo visto le balene [morte] legate al lato della barca e trascinate. E lo abbiamo raccontato ai turisti”.

Nel 2017, il ministro della pesca ha annunciato un’espansione della “zona vietata alla caccia alle balene”, costringendo i cacciatori più lontano in mare, dove ci sono meno balene, rendendo la pratica economicamente impraticabile.

Quando il Giappone ha ripreso la caccia commerciale alle balene nel 2019, la domanda di balene islandesi è diminuita. Anche gli impianti di lavorazione della carne di balena non hanno potuto funzionare normalmente durante la pandemia.

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Gli ambientalisti stanno ora esplorando modi per rendere sostenibile il turismo delle balene. Le società di osservazione delle balene hanno creato un codice di condotta, incluso l’accettazione di non fare rumori improvvisi, nonché di avvicinarsi gradualmente agli animali e di fare a turno con altre barche.

Gli scienziati stanno esplorando se le balene siano stressate dalle barche turistiche, misurando i loro livelli di cortisolo e monitorando il comportamento. La ricerca, condotta dall’ente benefico Whale Wise in collaborazione con l’Università di Edimburgo e l’Università dell’Islanda, potrebbe portare ad aggiornamenti dell’attuale codice di condotta, afferma Tom Grove, co-fondatore di Whale Wise.

“Vedo l’osservazione delle balene come una cosa fondamentalmente buona”, dice Grove. “Ma si tratta di renderla il migliore possibile e il più sostenibile possibile.

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