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Antartide, undici nuove colonie di pinguini scoperte grazie ai satelliti

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Le immagini satellitari hanno rivelato che ci sono quasi il 20% in più di colonie di pinguini imperatori in Antartide di quanto si pensasse in precedenza. Gli scienziati del British Antarctic Survey hanno utilizzato i dati satellitari della missione Copernicus Sentinel-2 per rintracciare il guano di pinguino per monitorare la loro presenza.

I risultati, pubblicati su “Remote Sensing in Ecology and Conservation”, rivelano 11 nuove colonie, tre delle quali precedentemente identificate ma mai confermate. Questa scoperta porta il censimento globale a 61 colonie in tutto il continente.

I pinguini imperatori vivono in Antartide, che non è solo remoto e inaccessibile, ma le temperature possono scendere a -50 ° C. Studiare colonie di pinguini è quindi estremamente difficile. Tuttavia, negli ultimi 10 anni, gli scienziati del British Antarctic Survey (BAS) sono stati in grado di cercare nuove colonie di pinguini imperatori usando immagini satellitari.

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Sebbene i pinguini siano troppo piccoli per essere mostrati nelle immagini, le gigantesche macchie sul ghiaccio degli escrementi di pinguini, conosciute come guano, sono facili da identificare con la risoluzione di 10 m che la missione Copernicus Sentinel-2 offre.

Peter Fretwell, autore principale e geografo di BAS, commenta: “Questa è una scoperta emozionante. Le nuove immagini satellitari della costa dell’Antartide ci hanno permesso di trovare queste nuove colonie. Le colonie sono piccole e quindi portano solo il conteggio complessivo della popolazione del 5-10%, a poco più di mezzo milione di pinguini o circa 265 500 – 278 500 coppie nidificanti”. 

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I risultati, grazie alle immagini satellitari di Copernicus Sentinel-2, rappresentano un’importante pietra miliare per il monitoraggio dell’impatto dei cambiamenti climatici sulla popolazione dei pinguini imperatori.

Gli uccelli incapaci di volare sono noti per essere particolarmente vulnerabili ai cambiamenti climatici: il riscaldamento delle acque oceaniche sta sciogliendo il ghiaccio marino dove vivono e si riproducono. A seguito delle attuali proiezioni dei cambiamenti climatici, è probabile che il loro habitat diminuisca. I risultati dello studio mostrano che la maggior parte delle colonie appena scoperte si trova ai margini della gamma riproduttiva degli imperatori, luoghi che potrebbero andare persi mentre il clima continua a riscaldarsi.

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Philip Trathan, Head of Conservation Biology presso BAS, ha studiato i pinguini negli ultimi tre decenni: “Mentre è una buona notizia che abbiamo trovato queste nuove colonie, i siti di riproduzione sono tutti in luoghi in cui le recenti proiezioni dei modelli suggeriscono che gli imperatori diminuiranno”.

Lo studio ha rilevato una serie di colonie a 180 km al largo, situate sul ghiaccio marino che si è formato attorno a iceberg che si erano radicati in acque poco profonde.

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