La saola, o unicorno asiatico è così sfuggente che nessun biologo ne ha mai vista una in natura. Adesso è partita una corsa contro il tempo per trovarle, in modo da salvarle.

Pesando 80-100 kg e sfoggiando lunghe corna dritte, macchie bianche sul viso e grandi ghiandole odorose facciali, la saola non sembra un animale difficile da individuare. Invece i primi rilevamenti sono arrivati solo nel 1992, diventando il primo grande mammifero nuovo alla scienza in più di 50 anni.

Soprannominata “l’unicorno asiatico”, la saola continua ad essere sfuggente. Non sono mai state viste da un biologo in natura e sono state catturate solo una manciata di volte. Ci sono notizie di abitanti del villaggio che hanno cercato di tenerli in cattività ma sono morte dopo poche settimane, probabilmente a causa di una dieta sbagliata.

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Fu durante un’indagine sulla fauna selvatica nella remota riserva naturale di Vũ Quang, un’area boschiva di 212 miglia quadrate del Vietnam centro-settentrionale, nel 1992, che il biologo Do Tuoc si imbatté in due teschi e un paio di corna da trofeo appartenenti a un animale sconosciuto.

 


Successivamente sono stati raccolti altri venti esemplari, tra cui una pelle completa e, nel 1993, test di laboratorio hanno rivelato che l’animale non era solo una nuova specie, ma un genere completamente nuovo nella famiglia dei bovidi, che comprende bovini, ovini, caprini e antilopi.

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Inizialmente chiamato Vu Quang Ox, l’animale fu poi chiamato saola (Pseudoryx nghetinhensis) – che significa “corna di fuso“, le braccia o i pali (sao) di un filatoio (la) secondo i gruppi etnici di lingua laotiana del Laos e del vicino Vietnam.

La scoperta è stata salutata come una delle scoperte zoologiche più spettacolari del 20° secolo, ma meno di 30 anni dopo si ritiene che la popolazione di saola sia diminuita massicciamente a causa del bracconaggio commerciale della fauna selvatica, che è esploso in Vietnam dal 1994.

Nel 2006, William Robichaud e Simon Hedges, biologi e specialisti in conservazione della fauna selvatica e contrasto al commercio illegale di fauna selvatica in Asia e Africa, hanno co-fondato il Saola Working Group (SWG) con l’obiettivo di trovare gli ultimi saola in natura per un programma di riproduzione in cattività, al fine di reintrodurre la specie in natura in futuro, in un habitat naturale esente da minacce.

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Il SWG collega le organizzazioni di conservazione in Laos e Vietnam per sensibilizzare, raccogliere informazioni dalla popolazione locale e cercare saola. Tra il 2017 e il 2019, il SWG ha effettuato una ricerca intensiva utilizzando 300 fototrappole in un’area di 11 miglia quadrate dell’area protetta nazionale di Khoun Xe Nongma in Laos. In milioni di fotografie non c’è nessuna presenza di saola.

 


Le tecnologie limitano le capacità: le trappole fotografiche non sono in grado di rilevare singoli animali sparsi su una vasta area, specialmente nella fitta e umida foresta della catena del saola. Nell’agosto di quest’anno, la Commissione per la sopravvivenza delle specie della IUCN ha chiesto maggiori investimenti nella ricerca della saola. “È chiaro che gli sforzi di ricerca devono essere notevolmente intensificati in termini di scala e intensità se vogliamo salvare questa specie dall’estinzione, ha affermato Nerissa Chao, direttrice della IUCN SSC Asian Species Action Partnership

 


Un’organizzazione, la Saola Foundation, sta raccogliendo fondi per una nuova iniziativa che addestrerebbe i cani a rilevare i segni di saola come lo sterco. Tutti i campioni sarebbero quindi stati studiati in loco utilizzando kit di test sul campo del DNA specifici per saola, sviluppati in collaborazione con il Molecular Laboratory della Wildlife Conservation Society a New York. Se i kit dovessero restituire un risultato positivo entro un’ora, gli esperti inseguitori di animali selvatici inizieranno a cercare saola nella foresta.

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In caso di successo, i saola catturati verranno portati in un centro di riproduzione in cattività sviluppato dall’SWG e dal governo vietnamita nel parco nazionale di Bạch Mã nel Vietnam centrale.

“Abbiamo poco tempo per salvare questi animali dall’estinzione”, afferma Robichaud, presidente della Fondazione Saola. “Sappiamo come trovare e salvare questo magnifico animale, che si trova sul pianeta Terra da forse 8 milioni di anni. Abbiamo solo bisogno che il mondo si unisca e sostenga lo sforzo. Non costerà molto e la ricompensa, per i saola, per le montagne annamite e per noi stessi, sarà enorme”.

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